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Oui, le Sars-Cov-2 mute (et c’est normal)

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Un virus qui “mute”, c’est normal et ce n’est ni bon ni mauvais signe en soi. Cenpendant, le Sars-Cov-2 mute jusqu’à présent relativement lentement, …

Pourquoi un virus mute-t-il ?

Quand il pénètre dans une cellule, un virus se réplique : il se copie lui-même pour se propager. A chaque réplication, des erreurs se produisent dans la copie du génome du virus, comme un “bug” informatique. Mais cette erreur peut avoir, ou non, une incidence plus ou moins importante sur la façon dont se comporte le virus.

La mutation peut être “favorable” au virus : elle l’aide à mieux survivre, ou “défavorable” (elle l’affaiblit par exemple). C’est ce qu’on appelle la sélection naturelle.

Les virus à ARN (matériel génétique proche de l’ADN), comme le Sars-CoV-2, mutent plus vite que les virus à ADN car leurs erreurs d’encodage sont plus fréquentes.

Toutefois, les coronavirus mutent moins vite que d’autres virus à ARN : jusqu’à présent par exemple, le Sars-Cov-2 mute deux fois moins vite que la grippe et quatre fois moins vite que le VIH, selon Emma Hodcroft, épidémiologiste moléculaire de l’Université de Bâle (Suisse), citée récemment dans la revue Nature.

Les scientifiques considèrent même que le nouveau coronavirus est génétiquement relativement stable. Mais ce qui importe est de savoir si ces mutations ont des effets notables. Et si elles rendent le virus plus “dangereux” ?

Ces mutations le rendent-elles plus contagieux ? Plus pathogène, c’est-à-dire davantage susceptible de rendre malade ? Plus virulent, c’est-à-dire capable de rendre plus gravement malade ? Moins vulnérable à un vaccin ? Plus résistant à nos défenses immunitaires ?

Que sait-on des effets des mutations du Sars-CoV-2 ?

Les mutations génétiques du coronavirus sont traquées dans le monde entier par les chercheurs, qui séquencent le génome des virus qu’ils trouvent et les partagent sur une base de données internationale, GISAID, un trésor de dizaines de milliers de séquences.

Pour l’instant rien n’indique clairement que le virus ait muté de façon à modifier sensiblement ses effets sur l’être humain.

Une chose est sûre : le nouveau coronavirus n’échappe pas à la règle et “mute tout le temps”, a expliqué cette semaine devant les sénateurs Marie-Paule Kieny, virologue, directrice de recherche à l’Inserm.

“Le problème” est de savoir si ces “mutations changent la virulence ou pas?”, a ajouté sa consœur, Dominique Costagliola, épidémiologiste, également auditionnée au Sénat. Pour l’heure, “on n’a aucune donnée” en ce sens.

Dans une étude parue en juillet dans la…

AFP

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